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En sus propias palabras

“Pa’ cantar mejor yo nací con el talento que Dios me dio”, expresó Cheo durante la filmación del vídeo ‘Bajo la tormenta’, de los Salsa Giants.
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EL VOCERO / Eric Rojas
Por Yomaris Rodríguez, EL VOCERO 1:07 pm

A finales de febrero pasado, lo que sería una entrevista sobre su participación en el video ‘Bajo la tormenta’, junto a sus compañeros de Salsa Giants, en el Paseo de la Princesa en el Viejo San Juan, se convirtió en una extensa conversación con Cheo Feliciano, quien amenamente revivió sus inicios en la música, su pausa profesional y de vida para reponerse de su adicción a las drogas y de su orgullo de “seguir dando candela” en la música, tras 57 años de carrera.

Todo comenzó con la pregunta de si su inclusión en Salsa Giants representaba una nueva etapa en su trayectoria, a lo cual respondió: “yo te diría que sí”. Inmediatamente, sin más ni menos, platicó hasta de haber pensado en el suicido si no lograba rehabilitarse. Para el disfrute de nuestros lectores, revelamos su última conversación con EL VOCERO.

“Fue una idea que pienso originó Sergio George porque él nos conoce a todos, especialmente cuando yo grababa para RMM, de Ralph Mercado, que él era el productor, incluso hice un par de discos que él produjo”, comentó Cheo.

Así fue como empezó a repasar su vida, con pocas intervenciones de preguntas ante su completa narración.

“La idea es de que esto que llamamos salsa es una historia larguísima, por lo menos empezando en nosotros porque antes de La Fania hubo All Stars creo que de Cuba. El primer All Stars que yo trabajé fue Alegre, eso corrió un tiempo que eran los músicos destacados de aquella época. Luego había terminado mi etapa con Joe Cuba e hice mis pininos como solista, pero en esos principios Eddie Palmieri, que fue mi amigo de siempre, me dijo ‘quiero que seas parte de lo que estamos haciendo nosotros’. Pero le dije que estaba haciendo de solista porque estaba cansado de ser el cantante de, quiero ser Cheo Feliciano. Creo que tengo el privilegio que Dios me lo dio para poder destacarme y concentrarme en mí, y me dijo que sería así porque ‘mi cantante es Ismael Quintana, tu vas a ser mi cantante invitado’. Trabajé año y medio con Eddie, compartí con más de uno de los que llegaron a ser Fania All Stars, como Barry Rogers (trombón), Roberto Rodríguez, que fue de las primeras trompetas”, explicó.

Entonces, como buen cronista y observado a lo lejos por su inseparable esposa ‘Cocó’ (Socorro Prieto León), entró en su batalla contra las drogas y cómo salió de la oscuridad de la mano de ‘Chejuan’ (Juan José García), en los inicios de la casita que años más tarde sería Hogares CREA.

“Vino una etapa de mi vida, que conoce todo el mundo, cuando tuve que hacer un silencio profesional y hasta personal para mejorar mi vida porque iba por donde no era (el mundo de las drogas). Vine a Puerto Rico, dejé a mi familia en Nueva York, a ‘Cocó’ y a mis hijos, porque vinimos a trabajar con otro amigo, Kaco y su Trabuco, a hacer una gira. Cuando terminamos y el grupo regresaba a Nueva York, me quedé porque todo el dinero que gané lo gasté en drogas y no quería ir a donde mi familia peor de lo que vine. Le dije a Kaco: ‘dile a ‘Cocó’ que me aparecieron unos cuantos guisitos de solista aquí y me voy a tardar unos días más o un par de semanas’; no encontraba qué decir. Ahí fue cuando hice la decisión de esto no puede seguir así”, expresó.

En ese entonces, Cheo recuerda tener como 32 años y fue gracias a su amigo y también músico Tommy Olivencia que llegó a un grupo que estaba tratando de cambiar su vida, apoyándose unos a otros, entiéndase CREA.

“Le dije: eso es lo que necesito. Fuimos a Saint Just y conocí a ‘Chejuan’. que estaba haciendo pininos en lo que luego se convirtió en Hogares CREA. Era una casucha vieja, en el tiempo que le daban la leche y el pan gratis a la gente, un quiosquito de esos. Éramos como 10 o 12, estábamos en la batalla y cuando le daba a uno la desesperación venía el apoyo de los compañeros sobándote y el ‘vamos pa’ lante’. Eso duró dos años y tanto. Estaba retirado de todo, dedicado a mí y a ese grupo, ninguno queríamos salir de la casita, estábamos allí día y noche”, memoró.

Cuando el maestro Tite Curet Alonso supo dónde estaba Cheo, lo visitaba y le llevaba cigarrillos o lo que necesitara. Hasta la casucha también iba Jerry Masucci decidido a firmarlo para Fania All Stars, pues Ray Barreto, gran amigo de Cheo, le insistía que debía incluirlo. Logró unirlo, pero le tomó esperar alrededor de tres años por su restablecimiento.

“Masucci venía una vez al mes a Puerto Rico, me preguntaba si estaba listo y le decía que cuando sintiera que conseguí lo que vine buscando para hacer el cambio en mi vida. Paso un año y pico más hasta que estuve sólido y hecho el cambio, me conocí mejor y entendí muchas de las razones por las que caí en eso”, indicó.

La causa principal a su adicción la atribuyó a la “ignorancia”, pues reveló que en aquella época consumían de todo, hasta ácido, marihuana, coca, “todo lo que hubiera”, pero su dependencia se la causó la heroína.

“Nueva York fue el foco y el principio de las drogas. Si en aquella época hubiera conocido alguien que hubiese vivido eso y me hubiera dicho lo que era, quizás no lo hubiese pasado. Pero no sabíamos, veíamos eso como el traguito del fin de semana, una arrebatadita de esas chéveres para cantar mejor y embuste, si pa’ cantar mejor yo nací con el talento que Dios me dio. Engañan a uno”, puntualizó.

Así fue como vivió 15 años en el vicio, pues desde que comenzó a trabajar con Joe Cuba ya estaba usando drogas, y llegó a pensar en quitarse la vida.

“Tomé la decisión de cambiar mi vida o me la quitaba porque sabía el daño que le estaba haciendo a mis viejos, a mi mujer y mis hijitos. Pensé (en suicidarme) si no podía salir de las drogas porque no podía hacer más daño, por eso no quise dejarle saber a ella (‘Cocó’) dónde estaba, ella estaba loca buscándome por todos sitios, hasta que supo y llegó (a CREA)”, confesó.

Entonces, su esposa se dedicó a estudiar, se convirtió en secretaria y viajaba desde Nueva York los fines de semana para visitarlo, hasta que salió y firmó el histórico contrato con Masucci, teniendo como testigos nada menos que a Curet Alonso y al locutor radial Silvio Iglesias, quien desarrollara el formato ‘top 40’ en WKAQ. Así fue como regresó a la industria musical con el éxito ‘Anacaona’.

“Una vez firmamos, Jerry me dice: ‘vamos abrir un sobre que lleva mucho tiempo sellado en mi oficina, que se llama ‘Un proyecto Cheo Feliciano’, de Tite. Cuando lo abrimos el primer tema que sale es ‘Anacaona’ y todos los que se hicieron en ese primer disco ‘Cheo’, que estoy mirando hacia la Bahía, en el Parque de la Rogativa. Ahí estaba ‘Mi triste problema’, ‘Pa que afinquen’, el tema que escribí ‘Si por mí llueve’, ‘Franqueza cruel’ y un montón que todos fueron hit. Fue una cosa increíble porque casi siempre que grabamos un disco estamos esperando a ver si uno pega y los demás la gente no los conoce si no de le dan radio o no tienen el disco. Ese marcó mi regreso a la música, en particular ‘Anacaona’”, dijo sonriente.

Después de ‘Anacaona’ el resto es historia en la vida de Cheo, pues asegura que “las puertas del mundo se me abrieron” con el tema de su autoría ‘El ratón’, al hacerlo con La Fania en una de las películas de sus conciertos, aunque lo había grabado 10 años antes con Joe Cuba, con quien debutó como cantante el 5 de octubre de 1957 en la noche, luego de casarse durante el día con ‘Cocó’.

“Mucha gente no sabía quién era Cheo Feliciano, pero sí ‘El ratón’ y lo cantaban hasta en Europa y en todas partes querían contratar a la persona que pegó ese tema y fui yo. (Con La Fania) le dimos la vuelta al mundo como cinco veces, fuimos a África, Japón, toda Europa, Asia. Pero ya estaba haciendo viajes individuales a Europa porque era muy difícil reunir a todo el grupo porque cada uno tenía su compromiso. Para sacar dos semanas era una brega y cuando llegaba esa semana era un deseo tan grande de ese abrazo fraternal entre los compañeros”, evocó sobre Celia Cruz, Héctor Lavoe, Ismael Miranda, Justo Betancourt y Bobby Cruz, entre otros.

Esos años de gloria con Fania los revivió en sus últimos días de vida junto a Salsa Giants, donde compartió con artistas como Oscar D’ León, India, Ismael Miranda, José Alberto ‘El Canario’, Andy Montañez y Tito Nieves, en Curazao, México y Fort Lauderdale, entre otros.

“Estando con los muchachos con este concepto es como revivir la Fania All Stars. Es ahora otra reunión de súper estrellas que vinieron más adelante y a mi edad (78 años) tengo la dicha de compartir otra experiencia como Fania con este nuevo talento. Me siento más que privilegiado de poder vivir todo esto. El día que me casé hice mi debut de cantante hace 56 años y le doy gracias a Dios que todavía estoy vigente y dando candela. Que más puede uno pretender”, puntualizó.

Precisamente, sobre el significado de su esposa en su transitar por la vida dijo “me siento muy afortunado de tener una mujer como ella, que amor me ha demostrado toda la vida. Nosotros los duendes traviesos de patas rápidas necesitamos alguien como ella que nos ponga una rienda para controlarnos porque somos medios locos; y si tenemos la oportunidad de compartir nuestra vida con alguien así, es lo que necesitamos”.

Acto seguido, ‘Cocó’ manifestó a lo lejos “mi mamá me dijo: cuando ustedes se casen el matrimonio es para toda la vida. A mi me mandaron a que lo cuidara, es el amor de mi vida”. A lo cual él añadió entre risas: “me sigue cuidando, me maltrata y me pega”. Mientras ella saltó explicado: “él le dice a la gente que le pego el sartén caliente y le digo que se levante la camisa para enseñarles”.

El 3 de abril de 2013 a Cheo le diagnosticaron cáncer en el omoplato y el hígado, que pudo controlarse y seguía bajo tratamiento. Tenía proyectado este 2014 retomar su sello discográfico Coche Records y lanzar dos o tres discos. Uno de ellos sería el segundo volumen de su concierto de 25 aniversario grabado en el Centro de Bellas Artes, pues solo sacaron una parte porque fue extenso. De ese también pensaba hacer un DVD.

El pasado 4 de marzo fue reconocido con la condecoración de mayor grado de Panamá, por el presidente Ricardo Martinelli, en el cierre del carnaval panameño por su apoyo durante 27 años al teletón de ese país, a beneficio de los niños, distinción que recibió muy emocionado de la mano de ‘Cocó’.

“Muchísimas gracias familia, es una noche  muy especial. En mi vida han sucedido cosas maravillosas, pero esta le puso la tapa al pomo a mis experiencias, vivencias y a la importancia de ser. Me considero panameño, gracias por el altísimo honor que nos rinde el presidente, por esta deferencia a mi persona. Todo es una sorpresa para mí porque cuando comencé quería cantar y llegué a esta bendecida tierra”, expresó luego de las palabras del Martinelli.

Datos relevantes

-          Nació el 3 de julio de 1935 en Ponce

-          Dio sus primeros pasos en el arte como estudiante de la Escuela Libre de Música Juan Morel Campos de su ciudad natal.

-          Se trasladó con su familia a Nueva York a los 17 años y allí se dan sus comienzos profesionales como percusionista con Ciro Rimac’s Review.

-          Trabajó como ‘bandboy’ de la orquesta de Tito Rodríguez.

-          Fue conguero del Conjunto Marianaxi de Luis Cruz y  percusionista con la orquesta de Kako y su Trabuco.

-          Por recomendación de Tito Rodríguez, audicionó y fue aceptado en el sexteto de Joe Cuba como cantante.

-          Su debut profesional fue el 5 de octubre de 1957, el mismo día que contrajo matrimonio con su amada Socorro ‘Cocó’ Prieto. Cantó ‘Perfidia’.

-          Con Joe Cuba estuvo 10 años y grabó 17 discos, época que fue seguida por una de dos años con la orquesta de Eddie Palmieri que culminó en 1969.

-          Luego de un retiro de tres años, su carrera discográfica se reactivó en 1972 con ‘Cheo’, con la que rompió los récords de ventas. La producción realizada para el sello Vaya de la Fania le anotó éxitos como ‘Anacaona. Con este álbum recibió varios premios incluyendo el ‘Front Page’ del diario Daily News de Nueva York.

-          Sus años de grabaciones con el sello Fania le dieron éxitos como ‘Amada mía’, ‘Juguete’, ‘Salomé’, ‘Los entierros de mi gente pobre’ y ‘Juan Albañil’. Además, como parte de los Fania All Stars, participó en la primera ópera de salsa, “Hommy”.

-          En la década de 1980, incursionó como productor independiente de discos con su compañía Coche Records. De 1984 a 1995 grabó cincos discos para su sello discográfico. Luego comenzó a grabar con RMM Records.

-          En 1985 se convirtió en el primer cantante de música tropical en cantar en el Teatro Amira de la Rosa en Barranquilla, Colombia, y en Puerto Rico en 1987 incursionó como actor al encarnar al padre del famoso pelotero Roberto Clemente en la obra musical ‘Clemente’ protagonizada por el actor y declamador de poesía negrista Julio Axel Landrón.

-          A principios de la década de 1990 realizó proyectos de importancia como la producción ‘Los feelings de Cheo’ que marcó una nueva etapa en la vida del cantante en los boleros. Además hizo dos grabaciones con la Rondalla Venezolana y su presentación en La Habana, donde grabó el compacto ‘Cheo en Cuba’.

-          A las puertas del año 2000, editó una destacada producción titulada ‘Mil voces, mil recuerdos’, un tributo a Tito Rodríguez, Ismael Rivera, Frankie Ruiz, Mon Rivera, Gilberto Monroig, Santitos Colón, Daniel Santos, Felipe Pirela, Héctor Lavoe y Beny Moré. La producción, que contó con el apoyo de Louis García, fue escogida como una de las 20 grabaciones más sobresalientes de 1999 por la Fundación Nacional para la Cultura Popular.

-          Cheo repitió la hazaña de que una de sus grabaciones fuera escogida entre las más sobresalientes del año, cuando en 2012 compartió estelares con Rubén Blades en ‘Eba say aja’.

-          En marzo de 2014 el cantante ponceño fue exaltado al Salón de la Fama de la Música por la Universidad Interamericana.

-          Falleció el jueves, 17 de febrero, pasadas las 4:00 am, tras estrellar su vehículo contra un poste de cemento.

Yomaris Rodríguez, EL VOCERO

Periodista con 16 años de experiencia en radio, revistas y prensa escrita. Graduada de la Escuela de Comunicación Pública de la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras.


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