Tomará tiempo salir del crédito chatarra

Ese es la conclusión del analista del mercado municipal de Nueva York, Robert Donahue
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Por Carlos Antonio Otero, EL VOCERO 4:00 am

Con un cúmulo de experiencias a lo largo de dos décadas con su mirada en Puerto Rico en el contexto del desempeño de la Isla en el mercado municipal de bonos de Nueva York, el analista y director gerencial de la firma Municipal Market Advisors, (MMA), Robert Donahue, concluye que tomará tiempo salir del hoyo crediticio.

Sobre las ejecutorias del gobierno de Alejandro García Padilla, la visión que impera de Puerto Rico en el mercado inversor y las perspectivas a corto y largo plazo, habló a fondo con EL VOCERO el especialista, quien estimó la situación actual como una “precaria”.

¿Con la información disponible sobre la economía Puerto Rico, puede estimar cuánto tiempo tomará la recuperación?

Donahue – He estado observando muy de cerca la economía de Puerto Rico durante casi 20 años y hablo con los economistas de la Isla. Francamente, nunca he entendido cómo después de terminar la Sección 936, la Isla podría generar un crecimiento económico suficiente capaz de sostener los 3.6 millones de personas que viven aquí y esperaban tener el alto nivel de vida al que están acostumbrados. Puerto Rico tiene muchos activos valiosos -una población bilingüe bien educada, hermosos recursos naturales, infraestructura del siglo 21, estrechos vínculos con Estados Unidos, entre muchos otros. También he visto muchos falsos comienzos y planes de desarrollo económico optimistas. Hay destellos de esperanza, como las tecnologías alternativas de combustibles, el desarrollo de Roosevelt Roads, la utilización de la red de transporte de la Isla para el comercio de América Latina y el comercio. Lo que realmente depende es si los verdaderos líderes de Puerto Rico pueden trascender la prolongada antipatía partidista para lograr un cambio positivo. Esta pregunta podrá ser contestada por los nuevos inversionistas de la Isla que están advertidos, y que sin duda serán menos tolerantes a la falta de acción política que pondría en peligro sus inversiones.

¿Cuando los inversionistas hablan de Puerto Rico, desconfían de los resultados económicos o sobre la gestión de gobierno?

Donahue – Son dos caras de una misma moneda. Los datos económicos reportados por la gestión del gobierno no pudieron revelar con precisión el grado de profundización de la recesión de la Isla. Los líderes políticos, a través de las diferentes administraciones, evitan presentar los datos negativos y destacan sólo las noticias positivas. A menudo, la información es enterrada al final de las noticias del viernes o el fin de semana, después del cierre de los mercados. Debido a que la economía en declive afecta directamente los ingresos, la falta de información de los datos económicos subestima el impacto sobre las finanzas de la Isla.

Los inversionistas han escuchado constantemente a cada nueva administración decir que las cosas serán diferentes a la anterior. Los líderes recién elegidos anuncian esfuerzos para equilibrar el presupuesto, pero pronto se encuentran de nuevo en declive económico, frente a los déficits y recurren a más endeudamiento que agrava los problemas para los futuros líderes y generaciones. En este punto, los inversores, al igual que muchos ciudadanos de Puerto Rico, no saben qué creer. Esta pérdida de confianza y credibilidad hace más difícil la tarea de restablecer el crecimiento.

¿Qué tan fácil o difícil es recuperar el tiempo perdido en el mercado de bonos?

Donahue – Difícil. El mercado municipal tiene bajas tasas de incumplimiento y generalmente se considera un lugar de bajo riesgo para invertir. Los inversores tienen una gran memoria y evitan los emisores que muestran una falta de voluntad de pagar sus deudas. Las agencias acreditadoras han llevado las calificaciones de Puerto Rico a niveles especulativos donde probablemente permanecerán por años. Muchos compradores municipales no son capaces de mantener deuda de baja clasificación y han liquidado posiciones con un coste significativo. Dos de los mayores fondos municipales presentaron una demanda, por lo que es dudoso que añadan más deuda de Puerto Rico a su cartera. MMA cree que Puerto Rico ha perdido el acceso a la inversión municipal de bajo costo por un largo tiempo.

A pesar de esto, Puerto Rico necesita acceso inmediato al capital para financiar funciones centrales del gobierno tales como la policía, energía y la educación. En este momento, ciertos inversores -fondos de cobertura, compradores de deuda soberana y en dificultades, entre otros- se han convertido en prestamistas oportunistas dispuestos a aportar capital. Estos prestamistas, sin embargo, generalmente tienen un enfoque de corto plazo y sólo prestan con tasas de interés más altas y bajo condiciones y disposiciones mucho más onerosas que compradores municipales. A menudo los prestatarios en dificultades se ven obligados a ceder la autonomía, o a dar a estos inversores un asiento en las juntas, como en la Autoridad de Energía Eléctrica (AEE) o el Banco Gubernamental de Fomento (BGF). Los líderes de la Isla deben determinar si los costos de aceptar la liquidez de estos nuevos inversores, y las ataduras que conllevan, traerán el verdadero remedio o sólo empeorarán la enfermedad, por lo que la cura definitiva es más compleja, dolorosa y prolongada.

¿Cree usted que en Puerto Rico se entiende el alcance de la situación actual?

Es evidente que el equipo del gobernador entiende que esta situación es precaria. Las degradaciones comenzaron casi inmediatamente después de que el gobernador asumió el cargo, y han continuado sin cesar. La Administración está invirtiendo importantes recursos de los contribuyentes, e irónicamente los recursos de los tenedores de bonos, para recibir asesoramiento “especial” de los equipos de expertos de alto costo que se han ocupado de la crisis de deuda en todo el globo. Lo que no está tan claro es si el Gobernador reconoce la magnitud del problema y cómo sus decisiones ahora tendrán consecuencias duraderas. Seguramente cada día es estresante y su equipo se ha agotado, y las decisiones se toman bajo presión extrema. Sin embargo, existe poco margen de error. Por ejemplo, la aprobación precipitada de la Ley de Recuperación a finales de junio causó amplias repercusiones negativas -degradaciones, demandas, vencimientos de financiamientos- que podrían haberse evitado.

No estoy seguro de si los ciudadanos comprenden realmente el alcance de los problemas. En mis visitas a Puerto Rico, yo sé que el pueblo puertorriqueño es resistente y optimista, pero muchos se desconectan y renuncian a los políticos. La responsabilidad del líder es animar e inspirar, pero también hablar directamente y con franqueza acerca de los desafíos. Echarle la culpa a la administración anterior, o a las agencias de calificación, no muestra liderazgo. El no informar al público podría tener consecuencias muy negativas.

¿En realidad, Puerto Rico tiene un impacto significativo en el rendimiento del mercado municipal?

Hasta la fecha, Puerto Rico no ha afectado significativamente el amplio mercado municipal. Con cerca de $73 mil millones en deuda, Puerto Rico representa una pequeña porción del mercado municipal de $3,700 millones. Además, muchos anticiparon las degradaciones y los participantes tuvieron ocasiones para salir. Por eso, el contagio se contuvo.

Algunos gestores de fondos de inversión en bonos municipales que fueron fuertemente sobreponderados en bonos de Puerto Rico fueron afectados de manera desproporcionada y hubo accionistas que retiraron acciones, llevándolos a venderlos. Además, algunos inversores minoristas que no eran conscientes de los riesgos que planteaba Puerto Rico se han enfrentado a pérdidas desgarradoras. También es importante mencionar que el mercado municipal más amplio sigue viendo una disminución en las tasas de impago. Muchos inversionistas consideran que la Isla es una excepción en un sector seguro, no la norma.

Carlos Antonio Otero, EL VOCERO

Editor de la sección de Economía del periódico EL VOCERO.


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